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Nach langwierigen Verhandlungen hat Melbourne Victory die Unterzeichnung des japanischen Mittelfeldspielers Keisuke Honda angekündigt.

Honda – der 98 Mal für Japan spielte, bevor er nach der diesjährigen Weltmeisterschaft seinen Rücktritt vom internationalen Dienst ankündigte – ist das größte Zeichen für die A-League seit David Villas umstrittenem Vier-Spieler-Stopover bei der Cross-Town-Konkurrenz Melbourne City im Jahr 2014.

Das Fangen des ehemaligen AC Milan-Stars wird zweifellos einen dringend benötigten Impuls für einen Wettbewerb geben, der verzweifelt nach einer positiven Werbewirkung strebt.

Es wurde viel über mögliche Unterzeichnungen von Festzelten in der Nebensaison gesprochen, aber vor der Ankündigung von heute Morgen war niemand stecken geblieben, da Andres Iniesta und Fernando Torres beide in die J-League gehen.

Trotz der jüngsten Gespräche über Usain Bolt – und der Spaltenzoll, die Spekulationen auf der ganzen Welt ausgelöst haben – ist Honda die bei weitem sinnvollere Wahl für die Glaubwürdigkeit der Liga.

Wichtig ist, dass Honda weder ein Gimmick noch ein alternder Star ist, der nach einem letzten Zahltag vor der Pensionierung sucht.

Mit 32 Jahren ist Honda noch in seinen besten Jahren und hat sowohl dem Sieg als auch der A-Liga viel zu bieten.

Nach vier harten Jahren in der Serie A mit dem AC Mailand – in denen der Mittelfeldspieler sowohl um Einfluss als auch um Spielzeit kämpfte – entdeckte Honda seine beste Form in der mexikanischen Liga MX mit Pachuca wieder.

Honda nahm sich die Zeit, sich in der ersten Saisonhälfte auf den unterschiedlichen Spielstil und die unterschiedliche Sprachbarriere einzustellen und brillierte in der zweiten Jahreshälfte mit sieben seiner zehn Tore und sieben Vorlagen – die zweithöchste in der Liga.

Siegestrainer Kevin Muscat und der Vorsitzende Anthony Di Pietro betonten beide den fußballerischen Aspekt der Honda-Unterzeichnung, als sie am Montagmorgen auf einer Pressekonferenz von Fox Sports sprachen, aber es gibt auch andere Faktoren am Werk.

„Es ist leicht, sich zu verfangen, aber die Realität ist, dass es zuerst eine Fußballentscheidung war“, sagte Muscat.

„Ich habe mir unsere Truppe angesehen und Keisuke war jemand aus einer Football-Perspektive, wo ich sagen konnte: „Er wird uns besser machen“.“

Di Pietro war weniger vorsichtig und verknüpfte die Unterzeichnung als bedeutendes Vertrauensvotum für die A-League und den Sport insgesamt.

„Wir wollen das Spiel als Verein weiterführen, und das Timing war aus Anlagesicht perfekt.“

„Wir sind sehr zuversichtlich. Dieser Sport steht erst am Anfang. Wir glauben daran, und wir legen unser Geld auf den Tisch.“

Kevin Muscat Honours

Player
With Australia:

  • FIFA Confederations Cup: 1997 (Runners-Up), 2001 (Third Place)
  • OFC Nations Cup: 2000, 2004

With Melbourne Victory:

  • A-League Championship: 2006–07, 2008–09
  • A-League Premiership: 2006–07, 2008–09
  • A-League Pre-Season Challenge Cup: 2008–09

With Rangers F.C.:

  • SPL Championship: 2002–03
  • Scottish Cup: 2002–03
  • Scottish League Cup: 2002–03

With Millwall:

  • FA Cup: 2004 (Runners-Up)

Individual:

  • FFV Weinstein Medal: 1990
  • NSL Papasavas Medal (U-21): 1991–92
  • Melbourne Victory Medal: 2005–06, 2006–07, 2008–09
  • A-League PFA Team of the Season: 2008–09, 2009–10
  • PFA A-League Team of the Decade (2005–15)

Manager
With Melbourne Victory:

  • A-League Championship: 2014–15, 2017–18
  • A-League Premiership: 2014–15
  • FFA Cup: 2015

Individual:

  • A-League Coach of the Year: 2014-15

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Ein Tor nach Asien

A-League-Chef Greg O’Rourke – der sagte, Honda sei einer von „zwei oder drei Namen“, die die Liga in den letzten Monaten verfolgte – ging bei der Vorstellung der Pressekonferenz – Asien – auf den Punkt.

„Es ist großartig, Honda hier in der A-League zu haben, einen Spieler mit so viel Talent, internationales Profil nicht nur in Japan, sondern auch in Asien und weltweit“, sagte er.

„Asien ist unser Nachbar. Es ist fantastisch, dass wir den nächsten Schritt machen, um Asien in die A-Liga zu bringen.“

Asien ist nicht nur der Nachbar Australiens, zumindest aus fußballerischer Sicht ist Australien ein wichtiger Teil Asiens und der Asiatischen Fußballkonföderation.

Australien ist 2006 der AFC beigetreten, hat aber in den letzten 12 Jahren wohl wenig beigetragen, außer einen der vier WM-Qualifikationsplätze des Bundes zu belegen.

Die Unterzeichnung von Honda stellt jedoch eine bedeutende Chance für die Liga dar, einen größeren Einfluss auf den asiatischen Markt zu nehmen.

Zum ersten Mal seit seinem Ausscheiden aus Nagoya Grampus im Jahr 2007 wird einer der Lieblingssöhne des japanischen Fußballs – und die meisten marktfähigen Personen – in einer für das japanische Publikum günstigen Zeitzone spielen.

Honda kann zum ersten Mal seit über einem Jahrzehnt wieder Klubfußball in Japan spielen, dank der einst vernachlässigten (was die meisten australischen Fans betrifft) AFC Champions League, in der der Sieg 2019 stattfinden wird.

In Australien sind die Menschenmassen vielleicht nicht betroffen, aber in Asien wird die Präsenz von Honda zweifellos dazu führen, dass Ausverkaufsschilder vor den Kassen aufgestellt werden, wo auch immer er spielen soll.

Die A-Liga hat laut ihrer Website keinen Sendepartner für Japan. Es ist zu erwarten, dass diese Anomalie vor dem Saisonauftakt am 20. Oktober ganz oben auf der Agenda von O’Rourke steht. Eclipse Casino bietet eine große Auswahl an innovativen Spielautomaten.

„Ich konnte es nicht glauben, weil ich Japaner bin und ich hätte nie gedacht, dass ich in meiner Karriere in Australien spielen würde“, sagte Honda in einem zuvor aufgezeichneten Interview mit Fox Sports.

Das ist möglicherweise eine überraschende, aber vernünftige Behauptung.

Schließlich wird Honda erst der 13. Spieler aus Japan sein, der seine Stiefel in der A-Liga schnürt.

Für ein fußballverrücktes Land, das ein relativ nahes Nachbarland ist, ist das eine vernichtende Statistik.

Er ist jedoch nicht der erste hochkarätige Japaner, der in der Liga spielt – sein internationaler Teamkollege Shinji Ono war bereit, 2012 eine ähnliche Wirkung zu erzielen.

Auf dem Feld war das sicherlich der Fall

Ono war ein Schlüsselspieler, als die Western Sydney Wanderers 2012/13 zu einer ersten A-League-Premiere aufstiegen und ihr ein außergewöhnlicher Titel in der Asian Champions League folgte – das erste und einzige Mal, dass eine australische Mannschaft dies tat.

Aber in Bezug auf seine breitere Wirkung war Ono wohl ein Opfer der Umstände.

Die Ankunft zur gleichen Zeit und in der gleichen Stadt wie die Juventus-Legende Alessandro Del Piero – einer der bekanntesten Zeltspieler, der jemals in die A-League kam, obwohl er mit 37 Jahren weit über sein Bestes für den Sydney FC hinausging – milderte seinen Einfluss wohl.

Darüber hinaus verwies das Wanderer-Märchen unter Tony Popovic die Geschichte des japanischen Stürmers auf eine Fußnote in einem unglaublichen Kapitel in der kurzen Geschichte des Clubs.

So hatten die 51 Spiele von Ono in der A-Liga nie die gewünschte Wirkung auf einem breiteren Niveau und der versprochene Zustrom von Spielern und Investitionen blieb aus.

Diesmal hat Honda klare Luft, in der er seine Wirkung entfalten kann – und das sollte von Bedeutung sein.

Die Herausforderung für die FFA wird darin bestehen, seine Macht zu nutzen, um das Interesse an dem Spiel zu wecken und der Liga den Schub zu geben, den sie so dringend braucht.